El paciente H. M. y la taxonomía de la memoria.

Una de las funciones más importantes del cerebro es la creación y retención de imágenes representativas del mundo que lo rodea, utilizando información proporcionada por la gran variedad de sistemas sensoriales a su disposición, con el objetivo de adaptar la conducta a las tribulaciones de dicho mundo.  A este proceso se le conoce como “Aprendizaje” en la fase de creación de representaciones y “Memoria” a la retención de dichas representaciones a lo largo del tiempo [1].

La memoria no se compone de un solo sistema fisiológico, sino de un conjunto de funciones cerebrales repartidas a lo largo y ancho del encéfalo que se dedican a clasificar, codificar, almacenar y recuperar información recabada de la experiencia [2]: el sabor de una fruta, la voz de un ser querido o el olor de una flor, por mencionar ejemplos sencillos.

El caso clínico de H.M. es una de las piedras angulares del estudio de la memoria, la descripción de sus discapacidades cognoscitivas resultado de la remoción quirúrgica bilateral del lóbulo temporal de su cerebro daría evidencia clara y contundente de una clasificación anatómica y teórica de la memoria.   

H.M. Sufría de epilepsia severa a raíz de un accidente en bicicleta durante su infancia, sus crisis epilépticas empeoraban gradualmente y se le consideraba “totalmente incapacitado” [3]. A raíz de esto fue sometido a un procedimiento quirúrgico en el cual, por medio de incisiones en su frente, gran parte del lóbulo temporal fue removido [3,4] . Si bien las crisis epilépticas del paciente se redujeron significativamente, H.M. era totalmente incapaz de formar nuevas memorias, es decir, sufría de amnesia anterógrada.

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Foto: Shutterstock

Brenda Milner estudio a H.M. por más de 40 años, probando su memoria y capacidad intelectual, utilizando diferentes pruebas psicológicas fue capaz de elucidar la extensión de la discapacidad mnémica de H.M. Su memoria a corto plazo se encontraba intacta, si se le presentaba una serie de números y se le permitía repetirlos en su cabeza sin interrupciones, el paciente era capaz de recordarlos sin problema por periodos de hasta 15 minutos, sin embargo, si se le distraía, perdía toda noción de los números e incluso olvidaba que estaba llevando a cabo una prueba psicológica [3]. Era posible concluir, por tanto, que la memoria a corto plazo de H.M. estaba intacta, más la memoria a largo plazo parecía estar perdida. Al comparar la lesión de H.M. con la de otros pacientes con lesiones menos extensas o unilaterales, era evidente que la memoria a largo plazo dependía de ciertas estructuras dentro del lóbulo temporal, específicamente del hipocampo. Para H.M. la información perceptual estaba intacta (su coeficiente intelectual era incluso un poco mayor al preoperatorio), sin embargo, dicha información se tornaba inasequible tan pronto como 30-40 segundos después de haberse obtenido, sugiriéndose, una distinción entre un proceso de memoria primario que decae rápidamente y un segundo proceso traslapado en el que la memoria se almacena durante largos periodos de tiempo: memoria a corto y largo plazo [5].

Así mismo, la memoria a largo plazo de H.M. no estaba completamente perdida, cuando Milner probó las habilidades motoras de H.M. notó que era capaz de mejorar con la práctica [6], presentando curvas de aprendizaje normales, sin embargo, el paciente no recordaba las sesiones de práctica anteriores, independientemente de su mejoría [7]. Más adelante Milner y otros demostrarían que las habilidades visuales que hoy en día se conocen como “priming” también se conservan en pacientes amnésicos  residiendo en áreas del cerebro independientes del lóbulo temporal [5]. De manera similar, H.M. demostró recordar episodios de su pasado de forma fiel, tanto su niñez como eventos de un par de años previo al procedimiento de remoción del lóbulo temporal: la remoción de estructuras vitales para la formación de memorias parecía no tener influencia en el recuerdo de memorias antiguas, concluyéndose que el sitio final de “almacenaje” de la memoria no necesariamente recae en el hipocampo, corteza temporal o amígdala [7].

Brain with blurred neuronal network, illustration
Foto: Newscom

El caso H.M. revolucionaría el campo de la neuropsicología, particularmente el estudio de la memoria; análisis de las diferentes capacidades mnémicas de pacientes amnésicos y trabajos experimentales permitirían la creación de una “taxonomía” de la memoria basada en evidencia no sólo psicológica sino también biológica [5].

Henry Gustav Molaison murió hace casi 10 años, el 2 de diciembre de 2008, sin saberlo, fue uno de los más importantes motores para el desarrollo de la psicología neurocognoscitiva una joven rama de la psicología que hoy en día avanza a pasos agigantados, intentando entender los mecanismos por los cuales observamos nuestro ambiente, aprendemos de él y tomamos las decisiones que marcan nuestras vidas.


Referencias

  1. Dudai, Y. Memory from A to Z: keywords, concepts and beyond. Oxford, GB. Nueva York: Oxford University Press 2002.
  2. Carrillo-Mora, P. Sistemas de memoria: reseña histórica, clasificación y conceptos actuales. Primera parte: Historia, taxonomía de la memoria, sistemas de memoria de largo plazo: la memoria semántica, Salud Mental 2010; 33:85-93.
  3. Scoville, WB. & Milner, B. Loss of recent memory after bilateral hippocampal lesions. J. Neurol. Neurosurg. Psychiat., 1957, 20, 11.
  4. Siegel, GJ. Basic neurochemistry molecular, cellular and medical aspects. Amsterdam Boston: Elsevier. 2006.
  5. Milner, B. et al. Cognitive Neuroscience and the Study of Memory.  Neuron, 1998. 20, 445–468
  6. Kandel E. et al. Principles of neural science. New York: McGraw-Hill, Health Professions Division. 2000
  7. Purves, D. Neuroscience. Sunderland, Mass: Sinauer Associates, Publishers. 2004
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